Guillermo Vilas cumple 70: 1977, el año en el que el tenis tuvo su propio Star Wars

Desde cualquier punto de vista, 1977 fue un año histórico para el tenis. Wimbledon, el más antiguo de los torneos, celebró su Centenario. El US Open se jugó en Forest Hills por última vez. Y una innovación tecnológica, la raqueta de “doble cuerda” o “spaghetti”, causó tal revuelo que fue prohibida en los torneos varios…

guillermo-vilas-cumple-70:-1977,-el-ano-en-el-que-el-tenis-tuvo-su-propio-star-wars

Desde cualquier punto de vista, 1977 fue un año histórico para el tenis. Wimbledon, el más antiguo de los torneos, celebró su Centenario. El US Open se jugó en Forest Hills por última vez. Y una innovación tecnológica, la raqueta de “doble cuerda” o “spaghetti”, causó tal revuelo que fue prohibida en los torneos varios meses después de ganar notoriedad, lo que llevó a la definición de raqueta por primera vez en las reglas oficiales de la juego.

Tres hombres, Bjorn Borg, Guillermo Vilas y Jimmy Connors, protagonizaron su propia versión de la exitosa película del año, el clásico de ciencia ficción Star Wars. Estaban en una súper clase estratosférica, una galaxia por encima de cualquiera.

Borg ganó Wimbledon y tuvo el récord más sólido, incluidos los márgenes de victoria contra sus dos rivales. Vilas ganó los Abiertos de Francia y Estados Unidos y formó la racha ganadora más larga de los 10 años de la era Abierta. Connors ganó las finales del WCT en Dallas y el Grand Prix Masters, y fue subcampeón en Wimbledon y Forest Hills.

El debate sobre quién era el número 1 continuó durante el Masters, que, debido a consideraciones de la televisión estadounidense, fue aplazado por el nuevo patrocinador del Grand Prix, Colgate-Palmolive, a la primera semana de enero de 1978.

No hubo un desacuerdo similar sobre quién era la gobernante del tenis femenino. Chris Evert siguió siendo el número 1 indiscutible, a pesar de la coronación de Virginia Wade, después de 15 años como dama de honor, como reina de Wimbledon. El torneo también fue ricamente memorable.

El zurdo John McEnroe, de 18 años, de Douglaston, Nueva York, se convirtió en el hombre más joven en llegar a la semifinal en los 100 años de Wimbledon, el primer jugador en pasar las rondas clasificatorias y llegar tan lejos. Ganó ocho partidos en total antes de que Connors lo devolviera a la realidad, 6-3, 6-3, 4-6 y 6-4.

En la otra semifinal, Borg derrotó al veloz y llamativo Vitas Gerulaitis, 6-4, 3-6, 6-3, 3-6 y 8-6, en un combate impresionante entre el león lituano que cargaba y el sueco que defendía la línea de base. La calidad sostenida de los disparos y el dramatismo hicieron de este, en opinión de los observadores veteranos, uno de los clásicos de todos los tiempos de la pista central.

Guillermo Vilas en el torneo de Forest Hill en 1977. (AP/Archivo)

La final también estuvo a la altura de un nivel majestuoso. Borg y Connors, destinados a ser recordados como archirrivales de los años 70, lucharon entre sí desde la línea de base en tórridos intercambios que pocas veces se ven sobre césped.

Connors parecía fuera de juego con 0-4 en el quinto set, pero se animó para un último desafío y volvió a 4-4 antes de que una doble falta crucial en el noveno juego le costara su impulso, su servicio y el partido, 3- 6, 6-2, 6-1, 5-7 y 6-4.

Aunque Wimbledon fue lo más destacado del año, el logro más impresionante fue la racha ganadora que Vilas compiló en los últimos seis meses del año. Vilas comenzó el año como subcampeón detrás de Roscoe Tanner, el zurdo de gran servicio, en el Abierto de Australia, 6-3, 6-3 y 6-3.

Tanner venció al perpetuo Ken Rosewall, de 42 años, en semifinales, 6-4, 3-6 , 6-4 y 6-1. Rosewall había vengado su derrota en semifinales del año anterior al destronar a Mark Edmondson, 6-4, 7-6, 4-6 y 6-4. La víctima de la semifinal de Vilas, 6-4, 1-6, 6-3 y 6-4, fue Alexander, quien había derrotado al ex campeón Arthur Ashe, 6-3, 6-4, 4-6 y 7-6.

Al ganar el Abierto de Francia en ausencia de Borg y Connors, Vilas perdió solo un set en siete partidos, y su victoria por 6-0, 6-3, 6-0 sobre Gottfried en la final fue la más decisiva desde que terminó el torneo. Así Guillermo se despojó de su imagen de “El Eterno Segundo” —“Así me llaman en la prensa argentina”— y se quitó una enorme carga psicológica.

El salto eterno de Vilas luego de la victoria ante Connors en Forest Hills. (Foto: AP)

Impulsado por su entrenador, el hirsuto y amenazador rumano Ion Tiriac, Vilas se convirtió en el jugador más en forma y con más férrea voluntad del circuito profesional. Durante sus últimos seis meses de 1977 ganó 13 de 14 torneos, 80 de 81 partidos, incluido el US Open.

Su racha ganadora de 50 partidos, de julio a septiembre, fue la más larga desde la llegada del Open de tenis, eclipsando los 31 partidos consecutivos de Rod Laver en 1969. E inmediatamente lanzó otra racha de 30.

La racha récord terminó de manera controvertida la primera semana de octubre en la final de un torneo en Aix-en-Provence, Francia, cuando Vilas incumplió airadamente después de perder los dos primeros sets ante Ilie Nastase, quien estaba usando la raqueta de “spaghetti” que acababa de ser prescripta, a partir de la semana siguiente.

La gloria suprema de la racha de Vilas fue ganar el US Open, jugado en el West Side Tennis Club en la sección Forest Hills del distrito de Queens en Nueva York por última vez después de 68 años como sede del evento. Los torpes esfuerzos de última hora por parte de los funcionarios del club para retener el Abierto no pudieron compensar sus años de demora en hacer mejoras edilicias.

Guillermo Vilas en el torneo de Forest Hill en 1977. (AP/Archivo)

Slew Hester de Jackson, presidenta de la USTA, decidió que el vecindario estaba demasiado congestionado, que la gerencia del club era demasiado tercamente anticuada para albergar el principal torneo de Estados Unidos, que recibió 28 horas de cobertura televisiva de CBS TV bajo un nuevo contrato de derechos de cinco años y $10 millones.

Hester puso en marcha planes ambiciosos para construir un nuevo Centro Nacional de Tenis de la USTA en el cercano Parque Flushing Meadows y Vilas ayudó a que “el último Forest Hills” fuera memorable.

Perdió solo 16 juegos en cinco partidos hasta la semifinal, en la que venció a Harold Solomon, 6-2, 7-6 (7-3) y 6-2. Connors eliminó a su némesis de la final de 1975, Manolo Orantes, 6-4, 6-2 y 6-3, y luego al primer italiano en llegar tan lejos, Corrado Barazzutti, 7-5, 6-3 y 7-5.

En la final, Vilas mostró una gran resistencia física y mental y una nueva arma técnica, un golpe de aproximación de revés finamente cortado, para vencer a Connors en un partido de gracia brutal, 2-6, 6-3, 7-6 (7-4) y 6-0.

La multitud, más de 16.000 espectadores, vitorearon al popular zurdo argentino contra “el americano feo”. Después del último punto, muchos latinos en la multitud se volcaron a la cancha, cargaron a Vilas sobre sus hombros y lo llevaron alrededor del viejo estadio de herradura como un héroe conquistador.

Vilas y Connors, en una gran rivalidad.

Probablemente el único que se fue de Forest Hills sintiéndose peor que Connors fue un espectador llamado James Reilly, que sufrió una herida de bala durante la victoria de McEnroe por 6-2, 4-6 y 6-4 sobre Eddie Dibbs, una pelea nocturna de tercera ronda. Fue un disparo aleatorio desde fuera del estadio, nunca rastreado, y Reilly, que fue llevado al hospital en una camilla, solo sufrió un rasguño leve en el muslo izquierdo.

Dibbs y BigMac abandonaron la cancha por unos minutos. La policía estuvo cautelosa y nerviosa por un tiempo porque era el momento de los asesinatos del “Hijo de Sam” que aterrorizaban a Nueva York, particularmente a Queens.

Vilas dominó la clasificación de puntos del Grand Prix, ganando el premio de 300.000 dólares destinado como la parte superior del fondo de bonificación de U$S 1,5 millón presentado por Colgate. En el año, Vilas ganó un récord de 17 torneos y U$S 800,642 en premios, más de lo que había ganado en cinco temporadas profesionales anteriores.

Jugó el calendario de torneos más ambicioso de cualquiera de los mejores hombres y terminó con un récord de 145-14, incluidos los partidos de la Copa Davis. (Con Vilas y Ricardo Cano jugando sencillos, Argentina derrotó a Estados Unidos, 3-2, en la final de la Zona Americana para llegar a la semifinal de la Copa por primera vez).

Durante su racha de 50 partidos, que incluyó una victoria en un torneo de cinco partidos en un evento en Rye, NY, no reconocido oficialmente por la ATP, Vilas ganó 109 de 125 sets. Comenzando con el Abierto de Francia, ganó 57 partidos consecutivos en tierra batida.

Vilas y Borg, otro clásico de los 70. Foto: Archivo

Pero a pesar de que la revista World Tennis lo declaró el N° 1 del año, otros no estuvieron de acuerdo y le otorgaron ese mítico honor a Borg. El sueco de 21 años tuvo el mejor porcentaje de victorias de la temporada: 92% con un registro de 81-7.

Ganó 13 de los 20 torneos que disputó. Incluyendo el Masters—jugado en 1978, pero considerado el clímax de la temporada de 1977—Borg se impuso 3-0 a Vilas (dos victorias en primavera, la tercera en semis del Masters, 6-3 y 6-3), y 2-1 sobre Connors, que le ganó en la final del Masters, 6-4, 1-6 y 6-4, ante 17.150 espectadores en el Madison Square Garden.

Es posible que Connors se haya reído último en la temporada, pero terminó en el tercer lugar después de haber sido el mejor jugador del mundo en 1974 y 1976, y en el segundo lugar detrás de Arthur Ashe en 1975.

Connors ganó ocho de 21 torneos, 70 de ellos. 81 partidos. Estuvo en cuatro finales importantes, ganando las finales del WCT sobre Stockton, 6-7, 6-1, 6-3 y 6-3, y el Masters, perdiendo ante Borg en Wimbledon y ante Vilas en Forest Hills. Pero Connors estuvo 1-2 cara a cara contra Borg y 0-2 contra Vilas, incluido un partido apasionante en la parte de todos contra todos del Masters, ganado por Vilas, 6-4, 3-6 y 7-5.

Este hechizante mantuvo una multitud de torneo récord de 18,590 espectadores clavados en sus asientos en el Garden hasta pasada la medianoche, 42 minutos después de un viernes por la madrugada.

Récord de victorias en un mismo año

Fuente: “The Bud Collins History of Tennis”.

TEMAS QUE APARECEN EN ESTA NOTA